Ecosistemas acuáticos: clasificación y características

Los ecosistemas acuáticos, como ocurre con otros ecosistemas, se clasifican de acuerdo a los factores bióticos y abióticos que los forman.

Nuestro planeta esta cubierto en un 75% de agua. Esta parte es la que conocemos como hidrosfera. Sin embargo, no todas las aguas que la componen son iguales. Podemos encontrar unas que comúnmente llamamos aguas dulces que forman los ríos, lagos, lagunas, arroyos, etc. Estas reciben el nombre de aguas continentales. De otro lado, las aguas que forman los océanos, mares y estuarios son las llamadas aguas saladas que conforman los ecosistemas marinos.

Clasificación de los ecosistemas acuáticos

Ecosistemas de aguas continentales

ecosistemas acuáticos
Figura 1. Ecosistema léntico

No todas las aguas que encontramos en los continentes son iguales. Algunas se encuentran en movimiento formando corrientes o caudales (ríos y arroyos). Estas aguas son llamadas aguas lóticas. En los lagos y lagunas, las aguas son tranquilas y no forman corrientes como en los ríos. Estas son llamadas aguas lénticas.

Figura 2. Ecosistema lótico.

El tipo de organismos que habitan los ecosistemas acuáticos, depende de factores tales como temperatura, turbidez, corriente y oxígeno disuelto.

La turbidez, por ejemplo, determina la taza de fotosíntesis en los ecosistemas acuáticos, y por lo tanto, la cantidad de recursos para los organismos consumidores.

La corriente, por su parte, determina la distribución de los organismos. Una corriente lenta permite la presencia de muchos organismos, mientras que una corriente más rápida solo permite a aquellos que se fijan a las rocas y otros elementos del medio. 

Ecosistemas Marinos

Los océanos cubren más del 70% de la superficie de la Tierra. Desde el punto de vista biológico, tienen dos características sobresalientes:

Primero, constituyen los mayores hábitats naturales, no solo en extensión, sino en biodiversidad. En otras palabras, en el mar viven desde organismos microscópicos, hasta los vertebrados más grandes del planeta. Las ballenas (familia cetáceo). Sin embargo, los peces son la máxima expresión de la vida en el océano.

Segundo, las algas marinas son las responsables de cerca del 80% de la producción de oxigeno en la Tierra.

El hombre siempre ha estado ligado al mar como fuente de alimento y de recreación para pescadores y buceadores.

Zonas de los ecosistemas marinos

En los océanos, la distribución de los organismos depende de factores físicos y químicos como la salinidad, la temperatura, la luz y los nutrientes disponibles.

Por ejemplo, con el aumento de la profundidad, la temperatura y la luz disponible disminuyen. Sin embargo, la presión del agua aumenta y la salinidad se vuelve más uniforme. Además, hay menos nutrientes disueltos.

Estas diferencias dan origen a zonas donde medran comunidades específicas. Dichas zonas son:

Zona del Litoral

La zona litoral es la región más variable del océano debido a la subida y bajada de las mareas. Los habitantes de esta región toleran temperaturas extremas, la acción de las olas y la exposición periódica al aire.

Durante la marea baja, algunos organismos, como los cangrejos y las almejas, excavan en la arena húmeda. Los mejillones, adheridos a las rocas por succión o hilos, se cierran herméticamente en sus conchas. Algunos gusanos se retiran a los tubos. Las algas, ancladas firmemente a las rocas por sus anclajes, segregan una capa protectora gelatinosa que evita que se sequen. Los organismos más pequeños, como las lapas y los caracoles, a menudo se refugian entre las hojas de las algas húmedas.

zona sublitoral

Esta zona comprende aguas poco profundas, entre la zona litoral y el borde de la plataforma continental. Es un ambiente más estable que la zona litoral. Hay menos cambios de temperatura y los organismos no están expuestos al aire. La luz penetra hasta las profundidades, lo que permite el crecimiento de algas flotantes y ancladas en el fondo. Estas algas sustentan a un grupo diverso de animales, incluidos muchos peces.

Los organismos que nadan libremente, como peces y tortugas, forman el necton. Por otro lado, los organismos que habitan en el fondo, por ejemplo, los cangrejos y las estrellas de mar, constituyen el bentos. En áreas tropicales, el bentos puede incluir arrecifes de coral.

Zona Pelágica

Está formada por las aguas abiertas más allá de la zona sublitoral. Esta región se puede dividir verticalmente en 2 partes. Desde la superficie del océano hasta unos 200m se encuentra la zona fótica. El plancton, que es la base de la cadena alimenticia en el mar, se divide en fitoplancton y zooplancton. El fitoplancton, u organismos fotosintéticos flotantes, abundan en esta área. El fitoplancton incluye diatomeas, algas verdes y dinoflagelados. Estos organismos son alimento para crustáceos y otros diminutos heterótrofos flotantes llamados zooplancton. Los peces, las ballenas y otros organismos se alimentan del plancton. Entre los 200m y los 2000m, está la zona batial. Los organismos en esta zona son heterótrofos ya que no hay suficiente luz para la fotosíntesis. La comida viene en forma de materia orgánica muerta y en descomposición que cae de la zona fótica.

En esta zona se encuentran los peces más grandes y comerciales. Por ejemplo, el atún, el salmón y el tiburón.

Zona abisal

Las profundidades del mar por debajo de los 2000 m se denominan zona abisal. Esta región es permanentemente fría y oscura, y la presión allí es mucho mayor que en la superficie. Los organismos tienen varias adaptaciones para sobrevivir en estas profundidades. Algunos tienen estructuras bioluminiscentes para atraer presas y atraer parejas. Dado que la comida es tan escasa, los peces a menudo tienen dientes enormes, mandíbulas extensibles y estómagos expandibles. Estas adaptaciones les permiten capturar presas mucho más grandes que ellos. Otros organismos ascienden desde las profundidades para alimentarse. El tamaño pequeño, el crecimiento lento y una larga vida útil son características comunes de las criaturas de las profundidades marinas.

En partes de la zona abisal, las grietas en el fondo del océano permiten que el calor se filtre desde el interior de la Tierra y caliente el agua circundante. El agua caliente se combina con los productos químicos en la corteza terrestre, produciendo gas de sulfuro de hidrógeno (H2S). Las bacterias que viven cerca, lo utilizan como fuente de energía en la quimiosíntesis. Las bacterias quimiosintéticas proporcionan alimento a otros animales de las profundidades.

Los Manglares

Son regiones pantanosas cercanas al mar. En este ambiente abundan los árboles de mangle que sirven de hábitat a una gran variedad de organismos como caimanes, tortugas, cangrejos, aves, etc. De otro lado, sirven como sitios de reproducción de muchas especies de peces y aves entre otros organismos.

Arrecifes Coralinos

Son lugares que se presentan en zonas tropicales, cálidas y poco profundas. Están constituidos pólipos coralinos que forman estructuras como grandes rocas que dejan túneles y cuevas donde se albergan gran cantidad de especies como pequeños peces, estrellas de mar, erizos de mar, etc.

Ciénagas

Son especies de lagos con influencia de aguas dulces y marinas formando un hábitat especial para cierto tipo de seres como peces, aves y ostras entre otros.

Los estuarios

Ligados a los océanos se encuentran los estuarios. Ecosistemas semicerrados. Lugares de encuentro de las aguas marinas y las aguas dulces, cuya salinidad es menor que la del océano, pero mayor que la del río.

En los estuarios pasan parte de su vida numerosas especies, tanto marinas como dulceacuícolas, ya sea alimentándose, en su etapa juvenil o como adulto, desarrollándose, reproduciéndose o buscando refugio y protección.

Se calcula que un 80% de los peces marinos costeros entran a estas zonas en alguna etapa de su vida. En ellas habita una gran variedad de crustáceos y moluscos, tales como camarones, cangrejos, jaibas, ostras etc., especies potencialmente explotables. Los estuarios son uno de los ecosistemas más productivos del mundo.

Toda la variedad y riqueza de la vida marina y estuarina está amenazada por la contaminación industrial y doméstica, la cual reduce día a día la supervivencia de las formas vivas. Los recientes derrames petroleros están causando muertes masivas de flora y fauna y están poniendo en peligro, de manera irreversible la vida en estos ecosistemas.

Los estuarios se están explotando de manera incorrecta, a tal punto que muchas especies se han extinguido y han venido retirándose de estas zonas.

La construcción de represas diques o el desvío de los causes naturales de agua dulce afectan directamente a muchas especies. La conservación de los ecosistemas marinos y estuarios es tan importante como la de los terrestres, ya que de todos ellos dependen la existencia de la vida en la Tierra y por consiguiente la del hombre.

Importancia de los ecosistemas acuáticos

Para un país como Colombia con 1300 kilómetros de playa sobre el Pacífico y 1600 kilómetros sobre el Atlántico, los ecosistemas marinos son de gran importancia ecológica, económica y cultural.

En cuanto a ecosistemas acuáticos continentales, el país cuenta con innumerables cuerpos de agua, muchos de ellos de importancia ramsar por su enorme biodiversidad.

Para mantener la integridad de los ecosistemas acuáticos, primero debemos tomar conciencia de nuestra estrecha relación con ellos. Y además, emprender acciones para conservarlos.

Taller de lectura

  1. ¿Qué es la hidrosfera?
  2. ¿Cuáles son las dos características sobresalientes de los ecosistemas marinos?
  3. Escriba la definición de los siguientes términos: plancton, fitoplancton, zooplancton, necton y bentos.
  4. ¿Qué es un estuario?
  5. ¿Por qué se puede decir que los estuarios son los ecosistemas más productivos del mundo?
  6. ¿De qué factores depende el tipo de organismos que habitan los ecosistemas acuáticos?
  7. Copie o imprima el crucigrama y llénelo.
Ecosistemas acuáticos
horizontales
  1. Base de la cadena alimenticia en el mar.
  2. Unidad ecológica acuática o terrestre.
  3. Zona marina más cercana a las playas.
  4. Zona marina de aguas profundas y obscuras.
  5. Zona dividida en zona fótica y batial.
  6. (inv.) agua de un lago o laguna.
  7. Parte del plancton que es de origen vegetal.
verticales
  1. Para esto es también útil el mar, según los buzos.
  2. Zona de pesca comercial con salmón y tiburón.
  3. Especie de lago con afluencia de agua dulce y marina.
  4. El agua de ríos y arroyos.
  5. (inv.) forman las más importantes corrientes de agua.
  6. (inv.) se dice de ellos que son la máxima expresión de la vida acuática.
  7. Colombia tiene 1600 kilómetros de costa sobre este océano.
  8. Familia de la ballena.
  9. (inv.) árbol que da nombre a cierto ecosistema pantanoso cercano al mar.
  10. Pez comercial que algunos solo conocemos enlatado.
  11. (inv.) Parte del plancton que es de origen animal.
  12. Uno de los ecosistemas más productivos del mundo.