fiebre amarilla: Cómo los científicos solucionaron el problema

Que es la fiebre amarilla

La fiebre amarilla es una enfermedad causada por un germen. Esta pone en peligro la vida y produce en la piel de la persona un tono de color amarillo. La enfermedad por lo general comienza con fiebre, vértigos, dolor de cabeza y dolor muscular. La persona enferma algunas veces entra en coma y muere. En el pasado, a causa de la fiebre amarilla, mucha gente murió en América Central, Sudamérica, África y en las islas tropicales. Los descubrimientos de varios científicos que trabajaron por separado sobre este tema ayudaron a erradicar la fiebre amarilla.

Luis Pasteur

Fiebre amarillaLuis Pasteur fue el primer científico que hizo un gran descubrimiento acerca de los microbios. Los microbios son gérmenes que no pueden verse sin microscopio. Pasteur tenía dos problemas por solucionar. Él quería saber si los microbios causaban enfermedades y, al mismo tiempo, si podrían ser usados en la prevención de las mismas. Experimentó con bueyes, pollos y otros animales que tenían el germen de la enfermedad. En su experimento, Pasteur inyectó la mitad de los animales con los gérmenes. Primero los había neutralizado en su laboratorio y luego los aplicó a los animales con una jeringa. Los microbios fueron neutralizados suficientemente antes de aplicarlos. La otra mitad del grupo de animales no fue inyectada.
Los animales que no fueron inyectados murieron en su mayoría a causa de la enfermedad. Los animales inyectados no desarrollaron la enfermedad. Pasteur creyó que los animales inyectados habían desarrollado inmunidad a esta enfermedad. Esto significaba que los cuerpos de estos animales eran capaces de enfrentar la enfermedad.
Con su experimento, Pasteur probó dos cosas: los microbios causan algunas enfermedades y los gérmenes neutralizados inyectados a los animales prevenían la adquisición de enfermedades. Él llamó a este método de prevención, vacunación.

Charles A. LaveranFiebre amarilla

Cincuenta años después de las pruebas de Pasteur, nadie conocía la causa de la fiebre amarilla. En 1880, Charles A. Laveran, un médico francés, estudió la sangre de la gente que tenía fiebre amarilla. Allí descubrió el microbio de la enfermedad. Así se demostraba que la fiebre la causaba un microbio. El problema siguiente era descubrir de dónde provenía el microbio y cómo lograba introducirse en la sangre.

Ronald Ross

Ronald Ross, médico británico, pensó que alguna clase de mosquito podría tener los gérmenes que causaban la enfermedad. En 1894, comenzó a investigar la causa de la malaria. Después de dos años, encontró los rastros de la enfermedad en un mosquito que había recibido sangre de una persona que tenía malaria. Al identificar estas pequeñas cantidades del microbio de la malaria en el mosquito, el doctor Ross probó que efectivamente esta clase de mosquito llevaba el germen de la malaria.

Carlos Finlay

Carlos Finlay, médico cubano, tenía la idea de que un mosquito transmitía la fiebre amarilla. El doctor Finlay reportó esta idea en 1887, pero no la demostró.

Walter Reed

En 1900, la armada de los Estados Unidos seleccionó un grupo de hombres para estudiar la fiebre amarilla en Cuba. Esta enfermedad había causado recientemente en la isla cientos de muertes. El doctor Walter Reed dirigía el grupo de los tres científicos que hacían el estudio.
El primer problema del doctor Reed fue descubrir si el germen estaba en la ropa o en la cama de las personas que tenían la enfermedad. Él pensaba que ello era muy posible. Observó e interrogó a la gente que estaba enferma de fiebre amarilla. Examinó sus ropas y sus camas con un microscopio. Investigó cientos de casos. Concluyó que la fiebre amarilla no se transmitía de esta manera.
Entonces, el doctor Reed intentó descubrir si cierta clase de mosquitos transmitían la fiebre amarilla. Con el fin de lograrlo, el doctor Reed hizo que los mosquitos picaran a las personas que tenían fiebre amarilla. Permitió que algunos de estos mosquitos picaran a sus compañeros doctores y a algunos soldados voluntarios para el experimento. Todos adquirieron la enfermedad. Dos de ellos murieron como resultado de este osado experimento. Así se estableció la prueba de que efectivamente cierta clase de mosquitos transmitían la enfermedad.

William Gorgas

El paso siguiente fue descubrir cómo controlar los mosquitos que transmitían la fiebre amarilla.
William Gorgas, médico militar, vio que los mosquitos se criaban en la suciedad, en los desperdicios amontonados, en la basura a la intemperie, en los pozos estancados, en las latas vacías viejas, en los charcos, estanques y pantanos. Con esta información, comenzó un programa para sanear completamente a Cuba. Este programa ayudó a detener la epidemia de la fiebre amarilla en la isla. Una epidemia es una expansión contagiosa de una enfermedad. El doctor Gorgas fue luego a Panamá a tratar la enfermedad.

Max Theiler

fiebre amarillaEn 1937, Max Theiler, médico sudafricano, intentó descubrir la manera de  combatir la fiebre amarilla, incluso con la presencia del mosquito. Desarrolló una vacuna que previene la fiebre amarilla.
Hoy, esta enfermedad está controlada en la mayor parte del mundo. Aunque la enfermedad todavía no puede tratarse. Mejores condiciones sanitarias y la vacunación contribuyen a prevenir su contagio.

Taller de lectura

  1. ¿En qué áreas atacaba la fiebre amarilla?
  2. ¿Qué es un microbio?
  3. ¿Cuánto tiempo pasó entre el trabajo de Pasteur y el trabajo de Laveran?
  4. ¿Dónde estudió la fiebre amarilla el doctor Reed?
  5. ¿Qué significa ser inmune a una enfermedad?
  6. En su experimento, ¿por qué Luis Pasteur necesitó un grupo de animales que no estuvieran inyectados con los microbios neutralizados?
  7. ¿Qué instrumento usó Charles A. Laveran para estudiar la sangre de la gente que tenía fiebre amarilla?
  8. ¿De dónde Carlos Finlay tuvo la idea que los mosquitos podrían transmitir la fiebre amarilla?
  9. ¿De dónde obtuvo Walter Reed la idea que los mosquitos podrían expandir la fiebre amarilla?
  10. Use la información de la lectura para completar la siguiente tabla.
Nombre Problemas o preguntas a resolver Descubrimientos
Louis Pasteur ¿Pueden los microbios causar enfermedades?
¿Pueden los microbios prevenir enfermedades?
Los microbios producen algunas enfermedades. Microbios debilitados se pueden emplear para prevenir algunas enfermedades en los animales.
Charles A. Laveran    
Ronald Ross    
Carlos Finlay    
Walter Reed    
William Gorgas    
Max Theiler