El coral: maravilla de la naturaleza

El coral

Corales de islas del Rosario, Colombia

El coral es una formación de piedra caliza que se encuentra en muchos mares tropicales de aguas tibias por todo el mundo. A través del tiempo, el coral ha sido altamente apreciado. Es una de las maravillas de la naturaleza. Quizás, de todas las cosas que hay sobre la tierra o dentro del agua, nada es más bello y variado en sus formas.

Variedad de formas y colores

El coral tiene varias y diferentes formas. Algunos corales son como estructuras de piedra y se asemejan a los tallos de las plantas colgantes. Otros, parecen flores o abanicos. Algunas estructuras lucen como plumajes mullidos. Una de las más interesantes formas del coral es la que se asemeja al cerebro humano.

Así como varían en sus formas, también tienen muchos y muy diversos colores. Existen corales de tono rosa. El coral que tiene un rojo intenso es muy bello. Los más comunes son el blanco, rosa y rojo. También los hay de color púrpura, violeta y negro. El coral amarillo es el más raro, y el coral negro es estimado especialmente.

Formación de los corales

Por muchos años se creyó que las plantas y los insectos producían los corales. En 1723, un científico francés descubrió que un pequeño animal marino, llamado pólipo, producía el coral. El pólipo pertenece al mismo grupo de animales que la medusa. Al nacer, es semejante a una medusa de forma ovalada, con muy pocos centímetros de longitud.

Los pólipos crecen en número por gemación, justamente como las plantas. Numerosos pólipos jóvenes brotan de un pólipo padre. Por lo general, los pólipos se adhieren a las rocas por medio de sus pies en forma de disco. Luego extraen el calcio del agua marina. El calcio se transforma en piedra caliza que los pólipos depositan alrededor de la parte inferior de sus cuerpos. Las estructuras de piedra caliza permanecen después que los pólipos mueren. Estas estructuras forman las barreras llamadas arrecifes de coral.

Clases de arrecifes coralinos

Las tres clases de arrecifes de coral son: arrecife costero, arrecife de barrera y arrecife de atolón. El arrecife costero, se extiende desde la playa hasta dentro del mar. Forma plataformas de coral debajo de la superficie del agua. Los arrecifes de barrera siguen la orilla de la playa pero están separados de ésta por el agua. Forman barreras entre el agua próxima a la playa y el mar abierto. Un atolón es una isla de coral en forma de anillo dentro del mar abierto. Rodea una formación de agua llamada albufera. Charles Darwin fue el primero en proponer una teoría para la formación de atolones.

Como se sabe, los arrecifes son ecosistemas acuáticos frágiles y complejos. Estos son hábitat de más de un millón de especies, que encuentran allí, alimento y lugar para desove y cría de sus descendencias.

Ubicación de los arrecifes de coral

Los arrecifes se encuentran principalmente en las aguas tibias de los mares tropicales, pues los pólipos que los forman no pueden vivir en aguas con temperaturas inferiores a los 18°C. Algunos arrecifes se encuentran en el Pacífico sur, en las Indias Orientales y alrededor de Madagascar, al sur-oriente de la costa africana. También se forman a lo largo de la costa oriental del Brasil, por todas las Antillas y a lo largo de la costa de la Florida.

Islas de coral

Los arrecifes crecen continuamente, construyendo grandes estructuras. Algunas parecen gigantescos jardines marinos. Los golpes del mar pulverizan el coral que crece y lo amontonan. Algunas masas de coral se elevan hasta la superficie del agua, formando islas. A menudo, la tierra se acumula sobre los corales y la vegetación crece en ellos. Muchas islas del Pacífico están formadas de esta manera.

Taller de lectura

  1. ¿Qué es un coral?
  2. ¿Qué formas y colores tienen los corales?
  3. ¿A qué grupo de animales pertenecen los pólipos?
  4. Describa la forma como los pólipos crecen, se adhieren y transforman el calcio en roca caliza.
  5. Defina cada una de las tres clases de arrecifes.
  6. ¿Qué características tienen los arrecifes como ecosistemas acuáticos?
  7. ¿Dónde se encuentran los arrecifes? Nombre 5 lugares.
  8. ¿Cómo se originan las islas de coral?
  9. Seleccione las dos imágenes del texto que más le gusten y dibújelas. Póngales color.
  10. ¿Por qué se considera a los corales como maravillas de la naturaleza?